在往届国际消费电子展(CES)上,音频一词是指带有多个驱动器的大型扬声器、安装有强大低音炮的家庭影院专区和以昂贵价格著称的高端扩音器。

音频领域可谓正在发生天翻地覆的变化。在 2020年国际消费电子展(CES 2020)上,音频以前所未有、完全不同于往日只聚焦音响发烧友的强势姿态荣耀登场。如今,展会上到处都是供应商在四处出售真正的新一代无线耳机,兼具播放音乐、人机对话与家用智能电器管理的智能音箱,以及提供语音和音乐传输的各种小家电。

无线音频的诞生及其迅速而广泛的应用带来了行业变革,而蓝牙技术如今正处在这一变革的中心。

尽管蓝牙并非音频领域的唯一无线技术,但它应用广泛,无处不在,这就意味着整个行业依靠蓝牙为大多数短波音频连接制定标准。

不过,“标准”一词用在此处可能不甚妥当。作为核心规格的蓝牙是一种开放式标准,因此,与其说它是一组严格的待选列表,不如说它是可供选择的无线功能目录。多年来,开发者与设备制造商不断灵活调整此标准以提供专属方案,解决各种应用需求。作为核心规格的蓝牙虽然可以确保设备之间高度兼容,不过它们的具体运行方式,尤其是它们播放声音的方式可能大相径庭。

蓝牙技术联盟(Bluetooth SIG)在CES 2020上宣布推出世人期盼已久的升级版蓝牙音频——LE Audio低功耗音频。升级版新增了多项功能,例如在低功耗连接下提高音质的全新编解码器,以及对无线助听器的支持。低功耗音频的问世将推动开发者和供应商着手打造新一代蓝牙音频技术。

蓝牙技术联盟全球市场副总裁Ken Kolderup表示:“对大多数产品而言,其功能不会有太大变化,不过音质会得到有效改善,电池寿命也会更长。当然,这一规格将一如既往地需要开发者们的支持,通过增加新功能来开拓新用途。”

真正的无线,真正的王者

如果说有一个音频产品类别在 CES 2020上独占鳌头,则非真无线耳机莫属。特别是考虑到自苹果公司将无线耳机概念推广以来仅过去了三年。(注:无线耳机并非由苹果发明,真无线耳机早在 2008 年左右就已诞生,具体参考当年森海塞尔发布的MX W1)。

在此次CES上,几乎每个音频品牌都推出了真无线设计,而且还为多种用例提供了不同的设计。假如说AirPods 已成为一种业界标准(Counterpoint Research Hearables 指出,苹果公司占真无线耳机总销量的 45%),那么其他供应商则是在此标准的基础上丰富了更多用例的可行性,从延长电池寿命到更加紧凑的设计再到消噪处理,竭力从快速扩张的市场中分一杯羹。

有线头戴式耳机忠实拥趸舒尔公司(Shure)也进入了无线耳机市场,其在春季低价出售 Aonic 215 或许是真无线耳机已然称霸行业的最强信号。舒尔耳机采用模块化设计,增加了耳后蓝牙配件,使这款产品摇身变成真无线耳机。其电池续航能力长达 8小时,模块化设计使用户可以不断升级改进,延长了这款价格相对昂贵的耳机的使用寿命。

Shure Aonic 215

舒尔公司全球产品管理副总监Sean Sullivan表示:“在此之前我们从未生产过无线耳机。如今随着蓝牙技术正在迅速发展,因此我们也开始更加关注,并且决定是时候进入这个市场了。”

对于一直在真无线耳机市场摸爬滚打的制造商而言,更精巧的设计、更持久的电池续航能力才是无线耳机的最大变化。较之于一年前或更早的设计,我在展会试戴的几乎每一款真无线耳机都更加轻巧、更贴合,而且大部分都是电池续航额定时间为6小时以上的设计(苹果AirPods 额定续航时间为5小时)。

如果说去年的焦点是打造真无线设计,那么制造一款拥有自动消噪功能(Active Noise Cancelation,简称“ANC”)的设备才是今年的重头戏。不过,混合型 ANC 更具独创性,这种耳机的内外侧均采用消噪型扬声器,性能更高效,当然也更耗电。只有为数不多的品牌声称具有此功能,如Technics、1MORE和 Nuheara。

芯片成就LE Audio 真无线耳机

更加卓越的芯片组是这一切改进的源动力。随着LE Audio 技术规格的发布,支持这一全新规格的芯片也将闪亮登场。近日推出了“TrueWireless”系列芯片的蓝牙成员公司高通公司(Qualcomm)认为,真无线耳机市场可能会在今年上半年迎来转折。

高通音频产品市场高级总监Chris Havell表示:“我们能够使用低功耗音频的全新编解码器来传输音频串流,但它需要新的硬件提供支持。高通已经研发出了用于音源侧的骁龙(Snapdragon)平台和用于耳机解决方案的芯片平台,并在本次CES得以展示。”

高通或许是最知名的蓝牙芯片供应商,但市场上还有其他厂商共同参与压低无线耳机的零售价。法国初创企业、真无线耳机固件供应商Tempow的首席执行官Vincent Nallatamby指出,真无线耳机市场已迎来爆发期,并且很快就会涌现更多芯片供应商。

Vincent Nallatamby表示:“随着真无线耳机市场的蓬勃发展,我们的业务市场也在发生变化,原本是只有五家企业并且几乎没有新生力量注入的这一市场,如今涌入了 15-20 家蓝牙音频芯片组生产商。”

LE Audio支持多重串流音频,为真无线耳机带来重大变革。在实际应用中,这意味着智能手机等类似源设备将能够独立传输串流,从而实现耳机左右通道串流的同步化。这与向单个耳机传输立体声串流的原理完全不同,后者会分离通道并通过其中一个通道将串流传输到另一个耳机,而这也是如今绝大多数真无线耳机所采用的设计。

音响发烧友深知无线耳机的音质逊于有线。因此近年来无数的供应商和芯片制造商纷纷着手研发专属解决方案,希望进行改进,打破这一局限。如今,随着LE Audio的问世,这一核心规格已后来居上,其使用的LC3音频编解码器能够提供超越传统音频的带宽、缩短延时,以及更好地解决丢包问题

快速发展的智能耳机

一些音频品牌已经开始为听力障碍人士推出无线音频设备。此类产品的工作原理大体一致,即先用一种程序分析用户的听力功能,然后使用同样的消噪技术改善音质,不过整个过程非常人性化。虽然这种产品本身不是助听器,但这一快速发展的耳机类别带有助听器的很多功能。

这类多功能蓝牙设备(有时会用定义含糊的术语“智能耳机”来指代它们)的发展表明,只要开发者愿意探索现有蓝牙耳机的更多用途,就能发现更多可能性。Sergio Diaz就是这样的一个开发者,他为自己公司的无线耳机式翻译器——Ambassador创造了一种多重串流蓝牙解决方案。

Ambassador 无线耳机式翻译器

每套Ambassador包含两个耳机配件,便于说两种不同语言的人可以分别佩戴,为他们提供实时对话翻译。据介绍,它最多可支持4组耳机,每组耳机都有属于自己的串流,只是全部由一个程序管控。

蓝牙的未来前景

LE Audio解决方案的落地需要分阶段实现,整个过程大概需要一年左右的时间。届时,专为LE Audio产品设计的全新芯片将会亮相,而开发者也会准备将其应用到 iOS、Android等平台。产品开发周期的性质决定了首款支持LE Audio功能的手机要等到 2021 年才有可能问世,当然第一代LE Audio耳机和其他音频设备也会紧随其后。

LE Audio的问世同样会给物联网设备带来重大影响。因为在物联网设备领域,低功耗实际上是约定俗成的。而LE Audio 为各类低功耗设备提供了增加音频功能的可能性。耳机上可以安装小型传感器,电池的续航能力也可以延长到数月甚至数年之久,而不是几天或几周。

物联网设备技术开发公司美国新思科技(Synopsys)战略市场营销经理Ron Lowman认为:“物联网中的低功耗蓝牙设备数不胜数,但至今还不具备任何音频功能,新增的音频功能将是不小的卖点。想想家里具有音频功能的家电,虽然很多无线音箱连接的是WiFi,但从长远来看,低功耗蓝牙技术将成为电池驱动型设备的理想之选。”

真无线耳机这一大趋势既是 CES 2020的最大亮点,也是最具代表性的新型音频设备。在逐渐丰富的蓝牙技术和不断进取的开发者的推动下,CES上定义音频的产品所覆盖的群体范围远超去年的扬声器,其原因在于它们能够根据具体的用途或喜好提供定制功能。换言之,它们真正做到了想用户之所想。从这个层面上讲,CES 2020也是一届专注个性化需求的音频技术展。

资讯来源:
Pete Pachal资深科技记者,区块链权威媒体《CoinDesk》执行编辑